蚂蚁会通过树木周围的振动向食草动物的存在倾斜,小蚂蚁们为金合欢树所做的一切

非洲肯尼亚的中部丘陵地带原本植被茂密,但随着当地大象数量的增加,有些地方的植被损坏严重。因为大象喜欢食用树叶和树皮,象群所过之处,一片狼藉,遭受灭顶之灾的植物几乎很难再有复苏的机会。因为大象被列为保护动物,不能用枪械驱赶它;另外大象力量巨大,如果手中没有枪械,居民们根本拿它们毫无办法。为此,当地人非常苦恼。

“警报,我们的树正受到攻击!”蚂蚁组成了非洲金合欢的保护部队:爬行者立即攻击任何在他们的原生树枝上啃食的草食动物。正如生物学家现在所表明的那样,大象和公司在进食时会在树上引发特殊的振动,从而提醒防守者并将他们引导到现场。然而有趣的是,由风产生的振动不会对六腿保镖造成任何侵略。

东非大草原是野生动物的天堂,同时也是许多植物的地狱。尽管后者卯足了劲生长,但由于长期遭受众多动物的践踏与啃噬,它们永远都是低矮稀疏或东倒西歪,那些引人注目的金合欢树却是个例外,它们枝繁叶茂,骄傲地伫立在空旷的大草原上。

金合欢树是东非大草原的一个突出特征。它们也是植物和昆虫之间长期和复杂关系的典型例子,在这种情况下是金合欢蚂蚁。金合欢提供花蜜形式的食物和蚂蚁的空心刺。作为回报,蚂蚁捍卫金合欢,防止啃咬大象,长颈鹿或其他会吃掉它们的动物。

就在当地民众不知所措的时候,两位研究人员闻讯赶到了这里。经过考察,他们惊奇地发现,丘陵地带的土壤分为沙质和黏土两种,沙质土壤的植物虽被严重破坏,但黏土地上的植物却毫发未损。经过进一步观察,他们发现,在黏土地上生长着一种叫金合欢的植物,平时蚂蚁非常喜欢生活在这种植物上。是大象不喜欢啃食这种金合欢植物吗?两位研究人员试着把黏土地金合欢树上的蚂蚁驱赶下来,令人瞠目结舌的一幕出现了:象群大摇大摆地前来啃食金合欢的叶子和树皮,而当蚂蚁重新聚集在金合欢树上时,刚才还目空一切、大嚼枝叶的大象,仿佛在刹那间变成了胆小的老鼠,纷纷转身离去,向沙质土地进发。

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金合欢树枝上长有很多银色的空心刺。这些刺儿不仅可以防御一部分动物的侵害,还是一群褐色小蚂蚁遮风挡雨的“家园”。这些小蚂蚁就是含羞草工蚁,小小的它们正是金合欢树赖以生存的法宝。只要有外敌入侵金合欢树,它们就会不顾一切地予以还击,绝不心慈手软。就拿金合欢树的天敌天牛来说,这帮坏家伙最喜爱在金合欢树上钻孔,不过小蚂蚁们是不会袖手旁观的,它们不动声色地玩起了“釜底抽薪”的战术,毫不留情地将天牛的幼虫吞噬殆尽,让天牛们再也不敢冒犯金合欢树。

现在,研究人员在2月14日发表在“当代生物学”杂志上的报道发现,当动物过于靠近或开始咀嚼时,蚂蚁会通过树木周围的振动向食草动物的存在倾斜。结果,昆虫开始更积极地在金合欢树枝上巡逻。值得注意的是,研究人员表示,当树木的运动仅由风引起时,蚂蚁不会做出反应。

两位研究人员由此向当地民众提出了用蚂蚁解决大象破坏植被的办法,大家都感到不可思议:身躯庞大、力大无穷的大象会怕小小的蚂蚁,这不是天方夜谭吧?研究人员马上做了用蚂蚁驱赶大象的实验,结果令人称奇:住着蚂蚁的金合欢树,大象连碰也不敢碰一下!
面对公众的疑惑,研究人员解释道:这是因为大象长长的鼻子里面布满了神经末梢,如果蚂蚁爬进了大象的鼻子里,就会损伤大象娇嫩脆弱的神经末梢。这样的痛苦会让看似强悍的大象难以忍受,而对于在鼻子里为非作歹的蚂蚁,它们又没有办法驱赶。因此,在啃食植物的时候,象群都非常小心,一旦发现树上生长着蚂蚁,它们就会主动退让,甘拜下风!

它们塑造了东非大草原的形象:金合欢树为那里的许多野生动物提供了遮荫和食物。然而,这些植物不能简单地吃掉秃头:除了用于防御的刺之外,金合欢还使用另一种复杂的防御形式

每当大象或长颈鹿来啃食金合欢树的叶子,小蚂蚁们也毫不畏惧,它们群起而攻之,拼命地用尾部的毒针猛蜇它们,一边蛰一边不停地注入毒素,让大象或长颈鹿灼痛难忍,最终落荒而逃。小蚂蚁们为金合欢树所做的一切,金合欢树都默默地看在眼里并记在心上。它不仅为它们提供安身之所,知恩图报的树叶还悄悄分泌出甜甜的蜜汁供小蚂蚁们尽情享用。

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